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Néstor Caprov
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Un día como hoy en la ciencia…
13/2/17, 09:40:39 Un 13 de febrero, pero de 1672, nació Etienne Francois Geoffroy, un médico y químico francés recordado por presentar la primera tabla de afinidades químicas con la que intentaba explicar cómo una sustancia química se transformaba en otra. De esta tabla se puede deducir una de las razones por las que la (pre)química no avanzó lo suficientemente rápido hasta finales del siglo XVIII. Fue debido a la falta de un lenguaje inequívoco, basado en reglas de nomenclatura y formulación. #Efemeride
Geoffroy nació en París, hijo de Matthieu-Francois Geoffroy (1644-1708) miembro de una saga familiar de farmacéuticos. Inicialmente consideró hacerse también farmacéutico, pero posteriormente decidió practicar la medicina. Tras estudiar en la Universidad de Montpellier acompañó al duque de Tallard a su embajada en Londres en 1698 y desde allí viajó a los Países Bajos e Italia. Se hizo miembro de la Royal Society en 1698 y de la Academia de Ciencias de Francia en 1699. Al regresar a París se hizo profesor de química en el Jardín del rey sustituyendo a Guy-Crescent Fagon. Ejerció de catedrático de medicina en el Colegio Real de 1709 a 1731, y fue decano de la facultad de medicina de 1926 a 1929. Murió en París el 6 de enero de 1731.

Su hermano Claude Joseph (1685-1752), conocido como Geoffroy el joven, también fue un químico y farmacéutico destacado.

Es conocido principalmente por su tabla de "afinidades" (tables des rapports), que presentó en la Academia de Ciencias de Francia en 1718 y 1720. Estas listas se realizaron recopilando observaciones de las reacciones que se producían al poner en contacto las sustancias entre sí, haciendo distinción de los diversos grados de afinidad que presentaban sustancias análogas frente a los diferentes reactivos; y se mantuvieron en boga el resto del siglo hasta que fueron desacreditadas por el tratado de Claude Louis Berthollet.

Cuando presentó la tabla, lo hizo con el siguiente texto a continuación:

"Se observa en química ciertas afinidades [rapports] entre diferentes cuerpos, que hacen que se unan fuertemente los unos con los otros. Estas afinidades tienen sus grados y sus leyes. Se observa sus diferentes grados en que, entre diferentes materias confundidas, y que tienen cierta disposición a unirse juntas, se percibe que una de estas sustancias se une siempre constantemente con cierta otra, preferiblemente a todas.

En lo que respecta a las leyes de estas afinidades, he observado que, entre las sustancias que tenían esta disposición a unirse juntas, si dos se encuentran unidas y otras se acercan o se mezclan, se unen a una de ellas y hacen que la otra deje de estar unida; y algunas otras también no se unirán ni a la una ni a la otra, ni las separarán de ningún modo. De lo cual, me ha parecedio que se podría concluir con bastante verosimilud, que aquellas que se unen a una de las dos, tenían más afinidad, unión o disposición a unirse con ella, que las otras que la que soltaban su presa tras su acercamiento. Y he creído que se podría deducir de estas observaciones la proposición siguiente, que es muy amplia, aunque no pueda darla como general, no habiendo podido examinar todas combinaciones posibles para asegurarme si se encontrará algo en contra:

"Todas las veces que dos sustancias que tienen cierta disposición a juntarse unas con otras, se encuentran unidas conjuntamente, si ocurre que una tercera que tenga más afinidad [rapport] con una de las dos, se unirá dejando libre a la otra"

Esta proposición se halla muy ampliamente difundida en química, donde se la encuentra, por así decirlo, a cada paso de los efectos de esta afinidad [rapport]. De esta propiedad dependen la mayor parte de los movimientos ocultos que siguen a las mezclas de los cuerpos y que serían casi impenetrables sin esta clave. Pero como el orden de estas afinidades es poco conocido, he creído que sería una cosa muy útil el marcar aquellas que las principales materias que se acostumbra a trabajar en química guardan entre ellas y el dibujar una tabla donde de un vistazo se pudiera ver las diferentes afinidades que tienen unas con otras.

[...]

La primera línea de esta tabla comprende diferentes sustancias que se emplean en química. Debajo de cada una de estas sustancias se han ordenado por columnas diferentes materias comparadas con la primera en orden de su afinidad [rapport] con esta primera sustancia; de modo que la que se encuentra más próxima es la que tiene más afinidad, o aquella que ninguna de las sustancias que se encuentran debajo podrían separar; pero que las separa a todas, cuando se encuentran unidades y las descarta para unirse a ella. Así, en la primera columna los espíritus ácidos son sustancias a las que he comparado los cuatro géneros siguientes que se encuentran debajo, a saber, las sales álcalis fijas, las sales álcalis volátiles, las tierras absorbentes y las sustancias metálicas.

Las sales álcalis fijas se encuentran dispuestas en la columna inmediatamente debajo de los espíritus ácidos porque no conozco ninguna materia que, uniéndose a los espíritus ácidos, los despegue y los separe una vez que están unidos. Por el contrario, cuando cualquiera de los tres tipos de sustancias que se encuentran debajo, se encuentra unida a los espíritus ácidos, dejan su lugar a las sales álcalis fijas cuando se aproiamn, para dejarle la libertad de unirse a los ácidos.

En la tercera casilla se encuentran las sales álcalis volátiles que tienen más afinidad con los espíritus ácidos que las sustancias terrosas o metálicas que se encuentran debajo, pero menos que las sales álcalis fijas que se encuentran encima. De modo que, cuando haya alguna de estas dos sustancias juntas a los espíritus ácidos, le harán dejar su presa y tomarán su lugar, uniendo a estos mismos ácidos. Estas mismas sales álcalis volátiles tienen asimismo menos afinidad con los espíritus ácidos que las sales álcalis fijas, lo que hace que no tengan ninguna acción sobre estas dos sustancias unidas conjuntamente. Al contrario, cuando estas sales álcalis volátiles se encuentran unidas con los espíritus ácidos, los abandonan al encuentro de las sales álcalis fijas, a las que ceden su lugar.

[...]

A pesar de que esta tabla contiene un número muy grande de sustancia de las que se estudia sus afinidades, no dudo en absoluto que se pueda añadir todavía muchos otros, de los que se conocerán sus afinidades a fuerza de experiencias.

[...]

Es necesario señalar que, en muchas de estas experiencias, la separación de las materias no es siempre perfectamente exacta y precisa. Lo que procede de muchas causas que no es posible evitar, como la glutinosidad del líquido, su movimiento, la figura de las partes precipitantes o precipitadas, y otras cosas por el estilo, que no permiten un descenso rápido o una separación exacta de todas las partes; lo que es, no obstante, tan poco importante que no debe evitar considerar a esta regla como constante.
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